生兒育女讓妳衰老嗎?

人們一直想要知道懷孕/生產對女性身體有無負面的影響,最近一份研究指出,多次妊娠可能會加速女性的細胞衰老。

 

人類為何會變老是演化生物學家欲探究的神祕問題之一,其中一種解釋是,我們用以維持身體運作所需的能量是有限的。換言之,身體隨時都在協調能量使用,並決定生理活動的優先順序,如睡眠、飲食或生育。一個生理活動使用了能量,則會排擠另一生理活動的維持。這種「得失協調」的觀點最常被用於解釋「生育」及「維持壽命」的能量平衡。

 

研究團隊認為,女性的身體已經被設定成,養育後代優先於維持自己壽命的生理活動,如修復細胞或器官損傷等。而歷史的研究資料也支持這樣的假設。曾經有研究分析了皇室與貴族的歷史資料,發現隨著生育孩子數越多,女性壽命越短。不過,這份研究僅呈現兩者「相關」,不一定是因果關係。

 

研究怎麼做的?

要在當代多元的人口中再次證明上述假設並不容易,因為牽涉到更多影響研究結果的因素,如社會經濟狀況、獲得健康照護的機會等。

 

研究以3,200多名20至22歲的菲律賓女性為研究對象,這群女性的營養及資源較為短缺,因此她們的身體可能更需要被分配能量以維持運作。

 

研究團隊檢測了可以預測死亡(或生理年齡)的兩個標記物(markers)端粒(telomeres)長度表觀基因年齡(epigenetic ages),以瞭解這群女性身體老化的情形,。

 

端粒是DNA鏈的末端,具有保持染色體完整性和控制細胞分裂週期的功能。人類一生都在透過複製的過程製造新的細胞,每一次都需要複製染色體,而端粒就會在這反覆複製的過程中漸漸變短。當端粒變得太短,細胞就無法再進行複製。

 

研究用血液樣本分析這群女性的端粒長度,從血液中蒐集免疫細胞。隨著女性生育次數越多,免疫細胞裡DNA端粒長度越短,這可能限制免疫細胞對抗感染及癌症的能力。

 

表觀基因組(epigenome),指的是一系列加在DNA上面的化學修飾,如,甲基化(methylation),他們主導著哪些基因被啟動,哪些沒有不會,進而影響著細胞會變成哪一種器官及會如何運作。這些化學修飾在一生中會被影響、損害與改變,這可能改變基因的表現,這些變化還可能遺傳給後代。

 

因此,表觀基因年齡其實告訴了科學家細胞與基因的健康情形及甲基化(methylation)的狀況。若這些修飾顯示女性的生理年齡比實際年齡大,這是死亡風險的表現之一。

 

妊娠會加速細胞衰老

多次懷孕的女性這兩種細胞標記物顯得比較「老」。即使考慮到可能影響細胞衰老的其他因素,懷孕次數的影響仍然排在首位。研究人員表示,每一次妊娠,細胞衰老會加速0.5至2年,這是一個驚人的發現。

 

另外,他們沒有想到,懷孕中的女性細胞看起來比預期的更年輕,而不是更老。雖然一個女人的生理年齡隨著每次懷孕而增加,如果一個女人在測量時已懷孕,她的表觀遺傳年齡及端粒看起來比預測的年齡小。換言之,懷孕讓人暫時年輕,但懷孕的次數和生物年齡增長之間似乎存在更持久關係。

 

生理年齡增長對壽命來說很重要,但並不會顯現在外貌上。雖然有充分的證據表明,有更多的孩子,特別是超過四、五個孩子,可能會增加某些疾病的風險並縮短壽命。過去研究不知道為什麼,這份研究提出了可能的解釋:可能跟女性經歷懷孕、生產、哺乳所造成的免疫系統改變有關。

 

研究作者Ryan強調,研究結果並非在說生育必然會導致生理年齡增加,目前也不知道這樣的變化是否會持續,還是會隨著時間消失。

   

為了回答這些問題,目前正在對同一群女性進行後續研究,這份研究是自2005年首次測量後隔了13年的追蹤研究。研究團隊希望了解是否能在縱貫性研究中複製這些發現,及細胞是否仍然看起來更老。研究也表示希望能夠了解社會經濟狀況和飲食等因素如何影響女性生育所付出的代價。

 

 

編譯來源:Eurekalert(2018.07.25)Daily Mail(2018.07.25)

 

 

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